Reisverslag Noordwest Griekenland

Tekst en foto's: Jorgos Nikolidakis

Het allerleukste aan Griekenland, vind ik, is de grote variatie die het te bieden heeft. Bijna alles kan en is mogelijk in dit mooie land. Je hoeft hiervoor niet naar de indische oceaan, de Noordpool of Mexico, want Griekenland is een hele wereld op zich. Misschien ben ik, als Griek, een tikkeltje bevooroordeeld, maar dit is echt mijn mening! Zo heb ik afgelopen maart weer een rondreis gemaakt, die mijn mond deed openvallen. Deze keer koos ik voor het noorden van Griekenland, het westelijke gedeelte van het district Macedonië en een stukje centraal Macedonië, het land van alexander de Grote. hier, in dit gebied, is alexander de Grote geboren, getogen en heeft hij lessen gehad van een andere Grote Griek, de filosoof aristoteles. vanaf hier is hij aan zijn grote veroveringstocht begonnen.

Mijn rondreis startte in Thessaloniki waar ik op het vliegveld “Makedonia” landde. Het was aan het einde van de middag en het leek me verstandig om eerst een nachtje in Thessaloniki te overnachten om de dag daarna, vroeg in de ochtend, met de gehuurde auto op avontuur te gaan. Ik was opgetogen, had veel zin om plaatsen te bezoeken waar ik al veel over gelezen en gehoord had, maar die ik nooit eerder met mijn eigen ogen had gezien. Mijn bedoeling was om de departementen Thessaloniki, Pella, Florina, Kastoria, Grevena, Kozani, Imathia, Pieria en Kilkis in een week te bezoeken. Het is een indrukwekkende route, waarbij je als toerist een ander Griekenland leert kennen!

Foto's Noord Griekenland

De Heilige Berg Athos foto 17 | Athos gebied Chalkidiki | Griekenland - Foto van De Griekse Gids Natuur stranden bij Sykia en Paralia Sykias | Sithonia Chalkidiki | Foto 1 - Foto van De Griekse Gids De meren van Prespes | Florina Macedonie | Griekenland foto 41 - Foto van De Griekse Gids De kust bij Platamonas, Panteleimon en Skotini | Pieria Macedonie| Foto 2 - Foto van De Griekse Gids Porto Koufo | Sithonia Chalkidiki | De Griekse Gids foto 25 - Foto van De Griekse Gids Grevena | Macedonie Griekenland | De Griekse Gids foto 6 - Foto van De Griekse Gids Beeld Lisimachos Kaytatzoglou bij stadion Iraklis | Thessaloniki Macedonie | De Griekse Gids foto 2 - Foto van De Griekse Gids Nea Fokea | Kassandra Chalkidiki | De Griekse Gids foto 5 - Foto van De Griekse Gids Nationaal Park van Olympus bij Litochoro | Pieria Macedonie | Foto 3 - Foto van De Griekse Gids Witte Toren - Lefkos Pirgos | Thessaloniki Macedonie | De Griekse Gids foto 16 - Foto van De Griekse Gids Het bergdorpje Pisoderi bij het skigebeid Vigla | Florina Macedonie 6 - Foto van De Griekse Gids Kastoria | Macedonie Griekenland | Foto 77 - Foto van De Griekse Gids Bovenstad | Thessaloniki Macedonie | De Griekse Gids foto 3 - Foto van De Griekse Gids De Heilige Berg Athos foto 1 | Athos gebied Chalkidiki | Griekenland - Foto van De Griekse Gids Pefkochori | Kassandra Chalkidiki | De Griekse Gids foto 15 - Foto van De Griekse Gids

méér foto's van Griekenland»

Vanaf Thessaloniki, vertrok ik via de grote vlakte bij Thessaloniki richting de Prespes-meren, dat zijn twee grote meren die op het drielandenpunt van Griekenland, Albanië en de Voormalige Joegoslavische Republiek Macedonië (FYROM) liggen. Het navigatiesysteem vertelt me dat het een rit van tweehonderd kilometer zal worden. Ik rijd Thessaloniki uit en kom door een grote vruchtbare vlakte, waar allerlei groenten en vruchten geteeld worden. In dit gebied zijn veel appelbomen en perzikbomen, het behoort tot de meest vruchtbare gebieden van Griekenland en de meeste inwoners in deze regio zijn dan ook werkzaam in de landbouw, fruitteelt en veeteelt. Ik rijd voorbij Anchialos en even later voorbij de stad Nea Chalkidona aan de oevers van de rivier Axios. Deze stad is in het jaar 1922 gesticht door Griekse vluchtelingen uit wijk Chalkidona (Kadiköy) in Constantinopel. De weg loopt dwars door het departement Thessaloniki, passeert de rand van het departement Kilkis en even later rijd ik het departement Pella binnen. Op de verkeersborden langs de weg staan namen van historische plaatsen.

Het departement Pella
De eerste bekende plaatsen die ik hier op mijn route tegenkom zijn Pella en Nea (Nieuw) Pella. Deze plaatsen zijn van groot historisch belang, want hier bevinden zich de opgravingen van Oud-Pella, dat in de jaren 413 tot en met 399 voor Christus gesticht werd door Archelaos en later de hoofdstad van Macedonië is geworden. Daarvoor was Aigés (Vergina) de hoofdstad, maar hier kom ik later op terug. In oud Pella klopt het hart van Macedonië, want hier werd één van de grootste Grieken uit de geschiedenis geboren:
Alexander de Grote. Volgens historici is dit de hoofdstad van het Macedonische rijk geworden, omdat de grond zo vruchtbaar was en vanwege de aanwezigheid van veel stromend water. Pella was toen het belangrijkste politieke, economische en administratieve centrum van Macedonië.

Vlakbij Pella ligt de stad Giannitsa, de grootste stad van het departement en het economische en commerciële centrum in de regio. Giannitsa is in het jaar 1385 gesticht door de Ottomaan Gazi Evrenos in het gebied tussen de berg Paiko en de vlakte van Giannitsa. De naam Giannitsa is afgeleid van het Turkse “Yenice-i Vardar” wat ‘Nieuwe stad van Vardar’ betekent. ‘Vardar’ is de rivier die aan de grens van FYROM-Servië ontspringt en via het Griekse district Macedonië in de baai van Thermaikos (bij Thessaloniki) uitmondt. In Griekenland heet deze rivier Axiós. Wanneer je vandaag de dag door Giannitsa loopt, dan zie je de Turkse invloeden terug in allerlei monumenten zoals het mausoleum van Gazi Evrenos, de baden van Kaifoen, de grote moskee en de Hammam van Evrenos. Giannitsa heeft een gezellig centrum met veel leuke terrasjes en winkels.
Giannitsa, Aridea en Skydra zijn allemaal steden met een agrarisch karakter en staat bekend om de fruitteelt en groenteteelt. Vroeger lag bij Giannitsa het meer van Loudas. In de jaren dertig van vorige eeuw is dit meer drooggelegd om er vruchtbare grond van te maken en zo ontstond de rivier Loudas. Loudas is tegenwoordig een 39 km lange rivier die een breedte heeft van tussen de 40 en de 50 meter en waar tegenwoordig vele internationale kanoteams in de winter komen trainen. Achter Aridea liggen de hoge bergen Voras en Vermio. Voras is erg bekend vanwege het skigebied Kaimaktsalan. Als je hier bent dan heb je de indruk dat je in de Alpen bent, want hier zie je skipistes en chalets. Dit gebied wordt in de winter druk bezocht door welgestelde Grieken. Aan de voet van de berg Kaimaktsalan en ten westen van de stad Aridea, bevinden zich de warmwaterbronnen van Loutraki, ook wel de baden van Pozar genoemd. Het water dat sinds de oudheid uit de grond ontspringt heeft een constante temperatuur van 37 graden Celsius. Dit gebied is tegenwoordig een toeristisch gebied door de Thermale baden en natuurlijk wegens het wintersporten.

Foto's Noord Griekenland

Onderweg van Thessaloniki naar Edessa | Pella Macedonie foto 1 - Foto van De Griekse Gids
Agios Dimitrios Kerk | Thessaloniki Macedonie | De Griekse Gids foto 14 - Foto van De Griekse Gids
Loutra Agia Paraskevi | Kassandra Chalkidiki | De Griekse Gids foto 7 - Foto van De Griekse Gids
Porto Koufo | Sithonia Chalkidiki | De Griekse Gids foto 33 - Foto van De Griekse Gids

méér foto's van Griekenland»


Waar het departement Pella ook erg bekend om staat, zijn de watervallen bij de stad Edessa. Edessa is de hoofdstad van Pella en is op een lage heuvel gebouwd. Het gebied is hier prachtig, je hebt vanaf hierboven een uitstekend uitzicht over de vruchtbare vlakte bij Edessa. Deze streek is rijk aan water en rivieren. Als je de watervallen van dichtbij bekijkt dan ben je meteen onder de indruk, vooral van de kracht van het water. De grootste waterval heet Karanos, is zeventig meter hoog en daarnaast zijn er de dubbele watervallen met daaronder de bekende grot met de kerk. De natuur is hier van ongekende schoonheid! Bij de waterval zijn toeristische winkeltjes en terrasjes waar je een heerlijke frappé kunt drinken.
Als je met de auto in westelijke richting over de bergen rijdt heb je een magisch uitzicht over de stad Edessa en aan de andere kant heb je even later een panoramisch uitzicht over het meer Vegoritida en hier begint onze
volgende verkenningsreis met het departement Florina.

Het departement Florina
Wanneer je vanuit Edessa naar het departement Florina rijdt, kom je in de vlakte ten zuiden van het Vegoritida meer. Dit grote meer ligt deels in Pella, deels in Florina en een klein stukje hoort zelfs bij het departement Kozani. Vegoritida ligt tussen de bergen Verno, Voras en Vermio. In dit gebied bevindt zich een cluster van meren, behalve het meer van Vegoritida zijn hier de meren Petres (Limni Petron) in het westen en de meren Zazari en Chimaditida in het zuidwesten van de vlakte. Al deze meren zijn onderling verbonden met elkaar via allerlei kanalen en tunnels waarbij Vegoritida het laagst gelegen meer is en al het water ontvangt. Het meer, dat 54 km2 groot is, wordt beschermd door “Natura 2000” omdat hier zeldzame vogels hun toevlucht zoeken. In het meer mag gevist worden en er mag aan de kant van het dorpje Agios Panteleimon gezwommen worden. Het eerste stadje dat we tegenkomen is Amindeo. Men beweert dat de streek hier tot de vier beste wijnstreken ter wereld hoort en dat heeft met de ligging van het wijngebied te maken. Amindeo staat in de geschiedenisboeken bekend als de plek waar tijdens de Balkanoorlog in 1912, de veldslag van Sorovic heeft plaatsgevonden (Sorovic, zo heette Amindeo in het begin van de 20e eeuw).

Rondom Amindeo bevinden zich enkele traditionele dorpen die meer dan de moeite waard zijn om te bezoeken. In het zuidwesten, bij de meren Zazari en Chimatitida, op 1300 meter hoogte, ligt het bergdorp Nimfeo dat vroeger Nevaska heette. De route naar boven is prachtig en vanaf een bepaalde hoogte zijn er langs de weg speciale plekken waar je schitterende foto’s kunt maken. Dit dorp is sinds begin jaren ’90 omgetoverd van een typisch arm boerendorp in een sjiek toeristisch herendorp en volgens vele toeristische gidsen behoort Nimfeo tot de top-10 mooiste dorpen van Europa. In Nimfeo zijn chalets gebouwd die ongeveer driehonderd gasten kunnen ontvangen. Het gebied staat ook bekend om de organisatie “Arkturos” die hier gevestigd is en die als doel heeft wilde diersoorten, zoals de bruine beer en de wolf die hier in de streek leeft, te beschermen. Een ander traditioneel bergdorp, niet ver van Nimfeo is Lechovo. Lechovo staat bekend om de vele goede restaurants met traditionele keuken waar vooral vleesgerechten geserveerd worden. De hoofdstad van het departement Florina is de gelijknamige stad Florina, die aan de rand van een beboste berg ligt, naast een rivier. Tijdens de Turkse overheersing was het een stad waar 60% van de inwoners Turks was.

Een van de mooiste gebieden van Florina is de streek waar de meren Mikri (kleine) en Megali (grote) Prespes zich bevinden, aan de grens met Albanië en de FYROM. De weg vanuit Florina-stad hier naartoe loopt over prachtige bergen met adembenemende vergezichten. Onderweg passeren we de skipiste van Vigla op 1600 meter hoogte, waar eind maart nog een klein beetje sneeuw ligt. Iets verder ligt het dorp Pisoderi dat op 1420 meter hoogte ligt, op de hellingen van de berg Varnountas. De berg ligt eenzaam in een groot beukenbos waarin allerlei wilde dieren leven zoals wilde zwijnen, beren en wolven. Even later verschijnen in de verte de Prespa-meren. Hoog op de bergen zijn er speciale uitkijkposten gemaakt met parkeergelegenheid voor de toeristen. Vanaf hier kun je mooie foto’s maken en filmen. De twee meren worden gescheiden door een smalle strook aarde. In en bij deze meren leven verschillende zeldzame vogels en vissen. Je kan tot aan het dorpje Psarades (vissers) met de auto rijden en daar bij het meer verder wandelen of met een huurbootje op de meren gaan varen. De natuur is hier overweldigend mooi. Aan de oostelijke oever, bij de kleine Prespa, is een lage heuvel en via een zandweg kun je hier rondom de heuvel tot aan de top van de heuvel rijden. Ook vanaf hier heb je een schitterend uitzicht over de twee meren.

De kaart van Noord-West Macedonië

Kaart Noordwest Macedonie
De kaart / landkaart van Noordwest Macedonië

Het departement Kastoria
Vanaf de meren van Prespes ben je met de auto binnen drie kwartier bij de stad Kastoria, de hoofdstad van het gelijknamige departement. Ik rijd nu in zuidelijke richting, onderweg wordt ik doormiddel van verkeersborden gewaarschuwd voor wilde dieren. Daar waar je in Nederland of België een bord ziet: ‘let op overstekende herten’, zie je hier borden: ‘let op overstekende beren en wolven’! Ook deze route is weer prachtig, de natuur is adembenemend. Ik bevind me nu vlakbij Albanië, bij het dorp Kotas staat Albanië bij een afslag aangegeven. Albanië ligt hier maar twaalf kilometer vandaan en is bereikbaar via het dorp Kristalopigi.

Even later bereik ik via het dorp Maniaki, Kastoriastad. Kastoria ligt voor een deel op een schiereiland te midden van een groot meer dat omgeven wordt door platanen. De naam van het meer is Kastoria, maar velen noemen het ook Orestiada. De stad ligt aan de voet van de bergen Grammos en Vitsi. Rondom het meer, dat een omtrek van dertig kilometer heeft en op 630 meter boven de zeespiegel ligt, is een fiets- en wandelpad. Deze fietsroute loopt ook door verschillende dorpen en is prachtig. De stad wordt gekenmerkt door vele mooie herenhuizen en Byzantijnse monumenten. De wijken Doltso en Apozari zijn de mooiste wijken van de stad, want hier zijn de gebouwen in de oorspronkelijke staat bewaard. Aan de huizen is duidelijk te merken dat Kastoria een enorme welvaart heeft gekend, vooral in de periode van de 17e tot en met de 19e eeuw. Kastoria is tot economische bloei gekomen door de handel in pelzen en staat hierom ook bekend in Griekenland. Heel gezellig is het aan de boulevard aan het water, waar veel taverna’s en kafeneions zijn. In het meer zijn vissersbootjes te zien; er wordt hier volop gevist, maar ook gesport, dat zie je weer aan de vele kanoërs die hier op het meer trainen.

Wanneer je de rondweg rondom het schiereiland neemt, dan kom je geweldige bezienswaardigheden tegen. Hier zijn de grotten van de ‘Draak’ (Spileo tou Drakou). In de grot die een lengte van 300 meter heeft, zijn zeven afzonderlijke meertjes, die bezocht kunnen worden en waarbij de wandelpaden in de grot met elkaar verbonden zijn met houten bruggen. De naam heeft de grot gekregen van de vorm aan de ingang van de grot die aan een mond van een draak doet denken. In de grotten zijn resten gevonden van beren die hier 10.000 jaar geleden geleefd hebben. De meren in de grot, zijn ondergronds verbonden met het meer van Kastoria.

Bij Kastoria zijn ook vele interessante Byzantijnse kerken en kloosters. Vlakbij de grotten van de Draak, bevindt zich het historische klooster van Panagia Mavriotissa dat in de 11e eeuw is gesticht toen Alexios de 1e Komninos Keizer was van het Byzantijnse Rijk. Aan de buitenkant van de kerk zijn schilderijen te zien uit de 12e eeuw. Een interessant dorp is Dispilio aan de zuidkant van het meer. Bij het dorp is een soort prehistorische nederzetting te zien, waar de bezoeker een beeld kan krijgen van hoe de mensen hier ruim zesduizend jaar geleden leefden. Een entreekaartje kost hier €4.50. Wat het departement Kastoria ook speciaal maakt, is de fantastische natuur. Bij de hoge bergen van Grammos, in het zuidwesten van de provincie, ontspringt de grootste rivier van Griekenland, Aliakmonas. Deze rivier vloeit door de departementen Kastoria, Kozani en Imathia om vervolgens in de Thermaische golf, bij Thessaloniki, uit te monden.

Een bijzondere stad bij Kastoria is Argos Orestiko. In de stad zijn mooie neoklassieke gebouwen te zien, een bewijs dat de stad grote welvaart heeft gekend in de afgelopen eeuwen. De welvaart was een gevolg van de handel in pelzen en de handel in tapijten. Tegenwoordig worden er vooral peulvruchten (bonen, linzen, kekers etc.) gekweekt omdat de aarde in de regio schijnbaar zeer speciaal is. Hoewel de gebouwen in de stad vaak niet onderhouden zijn, hebben ze toch een mooie uitstraling. Een indrukwekkend gebouw bijvoorbeeld, is dat van de oude basisschool. Verder zijn er in het dorp diverse kleine pleintjes en smalle steegjes en overal zie je weer die traditionele herenhuizen in Macedonische bouwstijl.

Bij het bergdorp Nostimo (betekent: lekker) bij Argos Orestiko, kun je het versteende woud bezoeken. Dit versteende woud is 20 miljoen jaar oud en is belangrijk voor wetenschappers die doormiddel van allerlei onderzoeken de Klimatologische omstandigheden uit die periode kunnen bepalen. In die periode moet het gebied erg vulkanisch zijn geweest, het gebied werd dan bedekt met veel vulkanisch materiaal, stof, as en lava. Daarom zijn dieren en planten uit die periode goed bewaard gebleven en is het gebied van wezenlijk belang voor wetenschappelijke onderzoeken.

Het departement Grevena
Ten zuiden van Kastoria bevindt zich het departement Grevena, een van de meest interessante natuurgebieden van Griekenland, omdat hier heel veel water stroomt, de vele wouden en de rijke flora en fauna. Wees hier niet verbaasd wanneer je onderweg een bruine beer of een wolf ziet. Helaas waren in maart de weergoden ons niet zo goed gezind toen we dit gebied bezochten, want die dag regende het. Waren we twee dagen later of eerder geweest dan hadden we volop van de zon kunnen profiteren en mooie foto’s kunnen maken. Het hele gebied wordt door kenners als het mooiste gebied voor bergwandelaars in Griekenland beschouwd. Ik moet heerlijk bekennen dat ik ook onder de indruk was. Het westen van Grevena ligt tegen het grootste bergketen van Griekenland, Pindos. Tijdens de Byzantijnse periode speelde het een belangrijke strategische rol en tevens was het een handelscentrum in de regio. De hoofdstad van het departement is Grevena-stad dat op 534 meter hoogte ligt, aan de oevers van de rivieren Doxaniti en Greveniti.

In Grevena-stad ‘adem’ je de natuur, met stromend water, watervallen en een wild woud eromheen. Met als uitvalsbasis de stad kun je heerlijk het hele gebied verkennen. Als je van wandelen houdt, dan ben je hier op de juiste plek, want bij het berggebied ‘Valia Calda’, dat letterlijk ‘de warme vallei’ betekent, zijn er prachtige bergpaden door een schitterende natuur en schilderachtige bergdorpjes. Door dit gebied loopt ook de E6-wandelroute, volg deze route en je komt allerlei meertjes, rivieren en wouden tegen. Het Valia Calda gebied is echter ook bekend als skigebied en ideaal voor bergbeklimmers. Het skicentrum Vasilitsa, dat bij het dorp Smixi ligt, trekt duizenden toeristen per jaar aan. De sneeuw ligt hier op de bergen tot in de lente! In dit skigebied zijn twee grote liften van 1800 meter en twaalf skipistes met een totale lengte van 7500 meter. Vasilitsa is ook een beschermd natuurgebied en staat op de lijst van beschermde natuurgebieden.

Grevena staat ook bekend om haar Vlachochoria, dat zijn de bergdorpen op Pindos. Dat zijn de dorpen waarbij de inwoners vooral “Vlachi” zijn en de Vlachika-dialect spreken. Vlachika is een dialect dat in Griekenland, vooral in het Pindos-gebergte voorkomt, een andere benaming voor deze taal is Aroemeens of Balkanromaans. Een van de bekendste dorpen in de regio is Samarina dat op de hellingen van de berg Smolikas ligt, in het noorden van het Pindos-gebergte, op 1450 meter hoogte. Samarina is een van de hoogst gelegen dorpen van Griekenland, in dit dorp is de tijd helemaal stil blijven staan De meeste inwoners zijn houthakkers of veehouders. Het dorp ligt in een paradijselijk gebied, waar wilde vegetatie heerst, met hoge bergen en diepe valleien. Andere dorpen zijn Perivoli, Avdella en Smixi, ze liggen allen tussen kristalheldere beekjes en rivieren, dichtbegroeide bossen, met dennenbomen, sparrenbomen, beukenbomen en struiken. In het dorp Perivoli staat het borstbeeld van Rigas Fereos, een van de Griekse helden uit de Griekse onafhankelijkheidsoorlog tegen de Turken. De meeste inwoners van Perivoli zijn uit het dorp Velestino bij de stad Volos afkomstig, waar Rigas Fereos ook vandaan kwam.

Het departement Kozani
Na Grevena bezoek ik het departement Kozani dat als hoofdstad de gelijknamige stad heeft. Andere belangrijke steden zijn hier Ptolemaida en Siatista. Dit departement kent grote vlaktes, maar heeft ook hoge bergen. Het is fraai bebost en ook hier stroomt de rivier Aliakmonas doorheen en zijn er prachtige vlaktes en valleien. Het departement Kozani is het kruispunt tussen de Griekse districten Epirus, Macedonië en Thessalië. Hier zijn ook archeologische opgravingen te bezichtigen.
Kozani-stad is gesticht na de Turkse bezetting en de meeste bezienswaardigheden bevinden zich in het centrum van de stad. In de kerk van Agios Nikolaos, die in de 17e eeuw is gebouwd, is een van de mooiste houten iconostasen te zien en naast de kerk bevindt zich de hoge toren met de beroemde klok van Kozani, die minstens vier eeuwen oud is. Heel belangrijk is ook de gemeentelijke bibliotheek, een van de grootste bibliotheken van het Griekse platteland en waar meer dan 8.500 historische manuscripten te zien zijn, manuscripten die in de periode 1400-1912 zijn geschreven. In het volkenkundig museum zijn gebruiksvoorwerpen uit het dagelijks leven te zien en voorbeelden van hoe de huiskamers vroeger ingericht werden. Kozani is de meest levendige stad in West-Macedonië, maar de bouw zonder structuur heeft de stad beschadigd en niet beter gemaakt. Het hart van Kozani klopt bij het Nike-plein (Nike betekent overwinning). Rondom dit plein bevinden zich de meest bars, cafeetjes en restaurants. In de stad zijn vele mooie, traditionele huizen te zien in Macedonische bouwstijl. Helaas heeft de economische welvaart van de jaren 60 en de komst van de Griekse elektriciteitsmaatschappij in Kozani veel mensen gebracht en dat heeft er toe geleid dat er heel veel is gebouwd zonder rekening te houden met de traditionele stijl en de esthetiek van de regio.

Een van de mooiste traditionele steden in de prefectuur Kozani en van heel West Macedonië is stad de Siatista. Om de hele regio te verkennen, zou ik aanraden deze stad als uitvalsbasis te gebruiken. De stad ligt op de hellingen van de berg Velia op 900 meter hoogte. De wijken Chora en Gerania zijn de meest pittoreske delen van de stad, want daar staan mooie herenhuizen uit de 18e eeuw. In Siatista zijn enkele leuke musea, waaronder het Paleontologische museum en het Botanische museum. In deze streek worden ook goede wijnen geproduceerd. Jammer dat in deze stad vele herenhuizen nogal vervallen zijn.

Wanneer je vanaf Siatista richting het stadje Servia rijdt, kom je de op één na langste brug van Griekenland tegen. Deze brug is 1372 meter lang en heet “de brug van het meer Polifitos”, een stuwmeer bij de rivier Aliakmonas. In dit meer wordt volop gesport en daarnaast zijn bepaalde delen van het meer beschermde vogelgebieden. Ten Zuidoosten van Kozani-stad, in de Aliakmonas vallei, ligt een heel mooi dorp, het dorp Velvendo. Het is een van de leukste dorpen in de regio. Het ligt te midden van platanen, appelbomen, perzikbomen en wijngaarden aan de voet van de berg Pieria. In de Byzantijnse periode brachten hier veel rijke mensen en vooraanstaande personen uit het Byzantium, hun oude dag door. Getuigen zijn de vele Byzantijnse kerken, met mooie schilderijen zoals de kerk van Agios Nikolaos. De inwoners van het dorp waren en zijn nog steeds, vooral landbouwers van beroep en de vruchten die zij telen worden veelal naar het buitenland geëxporteerd. Velvendo is een pittoresk dorp met smalle steegjes en verzorgde herenhuizen die in Macedonische stijl zijn gebouwd aan het einde van de 19e eeuw of het begin van de 20e eeuw. In het dorp zijn leuke terrasjes waar het gezellig is.

Vanaf Velvendo moet je zeker de kloof van Lafista bezoeken, ook wel de kloof Skepasmeno genaamd. Deze kloof ligt ten westen van het Pieria-gebergte en wordt ook wel ‘de kloof der 9 muzen’ genoemd. Hier bevinden zich de watervallen van Skepasmeno, gelegen tussen platanen en dichte bossen. Volgens de Griekse mythologie, zouden de ‘9 muzen’ baden in de kleine meertjes die door de watervallen gevormd worden. Het berggebied rond Velvendo is tegenwoordig ook populair onder bergwandelaars. In het dorp ‘Katafygi’, dat op een bergplateau op 1400 meter hoogte ligt, zou de bekende ‘Alexis Zorbas’ (Zorba de Griek) in zijn jongste jaren geleefd hebben.

Het departement Imathia
Imathia was eigenlijk de benaming van de vlakte aan zee die tot het Macedonische Rijk van Alexander de Grote hoorde. Het was oorspronkelijk het gebied tussen de rivieren Aliakmonas en Loudias. Hier zou volgens de Griekse historicus Herodotus, het Rijk van Macedonië zijn ontstaan. Het departement Imathia heeft als hoofdstad de stad Veria die aan de zuidwestelijke hellingen van de berg Vermio ligt. Het is een historische stad met een rijke cultuur, waar vele Byzantijnse kerken te bezichtigen zijn, die in een prachtige natuurlijke omgeving liggen. In de stad zijn twee mooie wijken; Kyriotissa en Barbouta. Hier hebben zowel Griekse Christenen als Joden en moslims samen geleefd en wanneer je dit deel van de stad bezoekt, dan zie je indrukwekkende herenhuizen die in de oorspronkelijke ‘Macedonische’ stijl zijn bewaard. De wijk Kyriotissa is de meest levendige wijk van de stad, hier bevinden zich smalle steegjes en mooie huizen en hier zijn ook leuke cafeetjes en andere terrasjes. Een prachtig uitzicht over de stad heb je van de plek ‘Pasa Kioski’ (de kiosk van de Pasha) bij het park ‘Eliá’.

Een mooie stad is Naoussa, de op één na grootste stad van het departement. Hier bevinden zich de watervallen van Arapitsa. De stad ligt aan de oostelijke hellingen van de berg Vermio en heeft de bijnaam ‘Manchester van de Balkan’ omdat het vanaf het jaar 1875 een enorme welvaart heeft gekend door de textielindustrie die zich hier ontwikkelde. Tegenwoordig worden er goede wijnen geproduceerd en horen de perziken van Naoussa tot de beste van Griekenland. In de stad zijn mooie traditionele wijken, waar klassieke herenhuizen te zien zijn uit het begin van de vorige eeuw. Aan de stad ligt het parkbos van Agios Nikolaos, waar beekjes met stromend water, houten bruggen, meertjes en hoge platanen zijn. In het park zijn wandelpaden aangelegd en de inwoners van de stad maken hier gebruik van om te wandelen of te joggen. Een van de populairste vakantiebestemmingen bij Naoussa is het gebied “3-5 piges”, dat betekent de 3-5 bronnen. Hier bevindt zich een van de populairste Griekse skibestemmingen, ook wel bekend als de “3-5 Pigadia”. Een ander skigebied is Seli, dat houdt in, dat er twee skicentra op kleine afstand liggen, beiden ten westen van Naoussa op het berg Vermio. Bij het dorp Kato Vermio bevindt zich een van de meest historische kloosters van Griekenland, het klooster van Panagia Soumelá. Dit klooster is door Griekse vluchtelingen uit het Pontos-gebied (bij Trabzon in Turkije) gesticht nadat ze gevlucht waren uit Turkije. In het jaar 1923, tijdens de bevolkingsuitwisselingen, zijn de Pontische Grieks-Orthodoxe vluchtelingen naar hier gekomen en hebben de wonderdadige icoon van de Heilige Moeder meegenomen en hier ondergebracht. Een van de belangrijkste opgravingen in de regio, zijn de graven die in Vergina zijn gevonden in het jaar 1977 door Manolis Andronikos. Een van deze graven is van de vader van Alexander de Grote, Filippos de Tweede. Het bewijs wordt geleverd door de gouden urn met de zon van Vergina erop. De graven liggen in een graftombe, die omgetoverd is tot een museum.

Tussen Vergina en het dorpje Palatitsia is een oude stad gevonden, waarschijnlijk de stad Aigés, de oude hoofdstad van het Macedonische Rijk. In de tweede helft van de vierde eeuw voor Christus heeft deze stad een enorme welvaart gekend, getuigen de opgravingen die hier gevonden zijn, zoals het theater, het paleis en het heiligdom. Een andere zeer belangrijke opgraving, is die bij het dorp Nea Nikomidia. De nederzettingen die hier zijn gevonden horen tot de oudste agrarische nederzettingen in Griekenland en Europa.

Het departement Piëria
In het departement Piëria bevindt zich de hoogste top van de berg Olympus. Hier zouden volgens de Griekse mythologie de Griekse Goden geleefd hebben. Piëria is schitterend en gevarieerd omdat de hoge bergen afgewisseld worden met geweldige zandstranden. Je kunt, bij wijze van spreken, het bergbeklimmen combineren met een strandvakantie. Aan de kust van Piëria bevinden zich leuke badplaatsen die erg populair zijn, zoals Platamonas, Paralia Skotinis, Leptokarya, Paralia, Nei Pori en de bekende Olympische Rivièra. Het gebied bij de Olympus en bij het Pieria gebergte is ideaal voor bergwandelaars en natuurliefhebbers. Aan de voet van deze bergen bevindt zich de hoofdstad van het departement, de stad Katerini. Katerini is een moderne stad met een leuk winkelcentrum, autovrije straten en een prachtig park. In Pieria zijn zeer belangrijke archeologische bezienswaardigheden, zoals het archeologische park van Dion en het kasteel van Platamonas. Dion was voor de oude Grieken een heilige plaats. Hier bevindt zich o.a. de tempel gewijd aan oppergod Zeus. Alexander de Grote bracht hier in het jaar 334 voor Christus offers, voordat hij zijn grote veroveringstocht naar Perzië begon. Indrukwekkend zijn de badhuizen en de ingenieuze afwateringssystemen die men toen al gebruikte. In het museum van Dion zijn schitterende marmeren beelden, voorwerpen uit het dagelijkse leven, munten en zelfs een uniek muziekinstrument (Hydraulis) uit de derde eeuw voor Christus te zien. Dit instrument is de voorloper van de orgels zoals is we die vandaag de dag in vele Christelijke kerken kennen. Dit muziekinstrument, dat uit o.a. 24 toetsen en 24 buizen bestaat, werd door twee personen bediend, waarbij de eerste persoon op de toetsen drukte en de tweede persoon de druk van het water regelde, waardoor de lucht die dan ontstond voor het geluid zorgde.
Rondom Dion zijn dichte bossen en er is veel stromend water, omdat er veel waterbronnen zijn.

Vanaf het kasteel van Platamonas heb je een fantastisch uitzicht over de Egeïsche zee. Overal verspreid, zie je Byzantijnse kerkjes en kloosters. In de regio bevinden zich mooie traditionele dorpen zoals Litochoro en Agios Panteleimon. Litochoro ligt op de heuvels ten oosten van Olympus. In de vallei van Enipea is veel stromend water dat vanaf de Olympus stroomt en vele kleine meren en watervalletjes vormt. In Litochoro zijn goede taverna’s waar je lokale vleesspecialiteiten kan proeven. Vanaf Litochoro vertrekt het bergpad richting het Olympusgebergte; de berg der Goden, Mythen en Legenden. Het “Olympos Nationaal Park” is fenomenaal. De hoogste top, Mytikas, ligt op 2.918 meter hoogte. Er zijn wegen en paden uitgestippeld, ideaal voor beginnende, maar ook voor gevorderde bergwandelaars. De top zou je binnen zes uur kunnen bereiken, heeft men mij verteld. Door dit gebied lopen is fascinerend en voor de natuurliefhebbers is er een gevarieerde flora en fauna. De gemakkelijkste bergtocht kun je in Litochoro beginnen door het E4 pad te volgen langs de Epineas-rivier in de gelijknamige vallei en dan tot de plek Prionia op 1100 meter hoogte. Er zijn verschillende berghutten waar je kunt verblijven. Vanaf daar kan de ervaren bergwandelaar tot 2100 meter wandelen tot bij de berghut Spilios Agapitos en vanaf daar nog hoger wandelen, naar bijvoorbeeld het plateau der Muzen op 2600 meter. Een ander gebergte in het departement Piëria is het gelijknamige gebergte in het westen dat de natuurlijke grens vormt met het departement Kozani en Larissa. Het Piëriagebergte is erg geliefd onder bergbeklimmers. Op de flanken van dit gebergte liggen schilderachtige dorpen. Deze dorpen worden gekenmerkt door hun interessante Macedonische bouwstijl, kenmerk hiervan is dat de huizen van natuursteen zijn gebouwd, keramische dakpannen hebben en houten balkons. Net als Olympus, is het Piëriagebergte fraai begroeid met beuken-, eiken-, sparren- en dennenbossen en heeft het ook een rijke fauna. Voor de natuurliefhebbers is er niet alleen het Olympus- en het Piëriagebergte, maar ook de deltamonding van de rivier Aliakmonas en de waterbiotoop van Nei Pori, hier ligt de deltamonding van de Piniosrivier. Het natuurreservaat van de delta van Aliakmonas beslaat een oppervlakte van 4000 hectare en hoort tot de grootste in Europa.
Al met al is Piëria op zich al indrukwekkend genoeg om hier een paar weken door te brengen, daar hier zoveel te doen is. Het is een ideaal gebied voor mensen die een strandvakantie willen combineren met een actieve vakantie.

Het departement Kilkis
Het departement Kilkis ligt ten noorden van Thessaloniki en grenst met FYROM . In de vallei, waar de rivier Axios stroomt, zijn archeologische opgravingen uit de prehistorische en de neolithische tijd gevonden. In het hele gebied zijn vele Byzantijnse kerken en kloosters. De bekendste kloosters zijn die van Ginekokastro, bij Polikastro, en van Panagia (heilige Moeder) in Goumenissa. De hoofdstad van het departement is Kilkisstad. Deze stad is pas echt gaan bloeien na de bevrijding van de Turken en toen veel Griekse vluchtelingen uit Turkije zich hier vestigden. Op de heuvel van Ai-Giorgis, aan de rand van de stad bevindt zich de gelijknamige kerk en daar vlakbij de grotten van Ai-Giorgis. Vanaf hierboven heb je een panoramisch uitzicht over de stad en over het hele gebied.
Een van de belangrijkste bezienswaardigheden van het departement Kilkis is het meer Doirani aan de grens met FYROM. Een ander meer is Pikrolimni, dat veel kleiner dan Doirani is en ligt aan de grens met departement Thessaloniki. Beide meren hebben een rijke flora en fauna. Door het departement Kilkis, stroomt behalve de rivier Axios, ook de rivier Gallikos. Kilkis is niet bepaald een toeristisch gebied, toch is het de moeite waard om hier rond te rijden. Ook hier zie je weer mooie heuvelachtige landschappen die afgewisseld worden met hoge bergen (Paiko).
Het gebied dat ik in dit artikel heb omschreven is vrij groot, om het goed te verkennen heb je meerdere weken nodig en de vraag is of het je dan überhaupt lukt. Het is een gebied dat vooral natuurliefhebbers en cultuurliefhebbers zal bekoren. Dit gebied is goed te combineren met een strandvakantie in Chalkidiki of bij Pieria, aan de voet van de Olympus. Vanaf deze strandbestemmingen zijn de afstanden niet zo groot en kun je jouw vakantie combineren met schitterende dagtrips met de auto. Ook voor wandelaars en bergbeklimmers is het een uitstekend gebied, want er zijn allerlei prachtige wandelroutes uitgezet, denk aan de E4 of de E6 wandelroute. Het gebied is uitermate geschikt voor vakanties, het hele jaar door en niet alleen voor een zomervakantie. In de winter is de kans groot dat je op diverse bergebieden veel sneeuw zult aantreffen, in de zomer echter verandert de situatie en zal het heerlijk zomerweer zijn.

Meer informatie over Griekenland vindt u op:
www.grieksegids.n en op www.grieksegids.be
Bekijk ons filmpje over Noordwest macedonie op: http://www.grieksegids.tv/film-video/videofilm-west-centraal-macedonie.php

Meer informatie over Macedonië vindt u op:
www.grieksegids.nl/macedonie
www.grieksegids.be/macedonie

Met dank aan :

- Sofia Bournatzi , organisatie voor Toerisme in Chalkidiki
www.visit-halkidiki.gr

www.halkidiki-hotels.gr
- Aphrodite Leina, voorzitter van de Vereniniging van Griekse hoteliers in Pieria www.pieria-hotels.gr
- Park Hotel in Thessaloniki www.parkhotel.com.gr
- Esperos Palace in Kastoria www.esperospalacekastoria.gr
- Hotel Arhontiko-Aphrodite in Litochoro www.arhontiko-aphrodite.gr
- Acrotel Chalkidiki www.acrotel.gr
- Restaurant Erato in Litochoro
- Dirent a car, zie www.direntacar.gr

Tip van de Griekse Gids: Een vakantie naar het Griekse district Macedonië valt makkelijk te combineren met een citytrip naar Thessaloniki of met een vakantie in Chalkidiki, Epirus en Pilion.